Koen Bouwman 2Hij won vorig jaar een etappe en het bergklassement in het Criterium du Dauphiné, reed in 2017 ook de Vuelta a Espana en dit jaar de Giro d'Italia. Het valt wel te stellen dat Koen Bouwman zijn neus steeds nadrukkelijker aan het venster drukt in het professionele peloton. Samen met LottoNL-Jumbo ploeggenoot Robert Gesink uit Varsseveld is de 24-jarige renner uit Ulft één van de twee ambassadeurs van de Ronde van de Achterhoek. "Dat deze koers er is gekomen, is natuurlijk super mooi voor het wielrennen in de Achterhoek. Er zijn ieder jaar al een aantal grote fietsevenementen in de regio, maar op dit niveau en met zo'n parcours is uniek."

Hoewel hij bij het Cyclingteam Jo Piels en SEG Racing in totaal ook nog drie jaar op continentaal niveau reed na de junioren, is hij Bouwman inmiddels alweer aan zijn derde seizoen bij LottoNL-Jumbo bezig. Toch weet hij goed hoe belangrijk een koers als de Ronde van de Achterhoek is. Zeker voor regionale renners. "Wie de Ronde van de Achterhoek wint zal niet direct prof worden, maar zet zich wel op de kaart bij continentale ploegen", zo zegt Bouwman. "Kijk maar naar de winnaar van vorig jaar. Wim Kleiman kon een niveau hoger op, waar hij zich dit jaar al snel aanpaste aan het niveau. Mocht hij nog een klein stapje zetten dan zit een profcontract er zeker in."

Bouwman ziet de wedstrijd dan ook als één die onderscheidend is, door onder meer de gravelwegen die erin opgenomen zijn. Dat maakt de wedstrijd, samen met de klinkerstroken en het vele draaien en keren, ook anders dan veel andere wedstrijden. "Ik vind het gaaf, al geeft het wel een hoop stress in het peloton. Iedereen wil op de eerste rij de stroken opdraaien, terwijl er maar plaats is voor maximaal tien renners. Je krijgt er in ieder geval wel koers van en dat is wat elke wielrenner wil en het publiek ook wil zien."

Koen Bouwman 4'Alles is aanwezig in de Achterhoek'
De wegen waar de koers over gaat, die kent Bouwman zelf natuurlijk ook goed. "Dit jaar ben ik extreem veel in het buitenland voor wedstrijden en trainingskampen", vertelt hij. "Al met al ben ik pas een kleine maand in de Achterhoek geweest dit jaar. Als ik er ben dan geniet ik er wel volop van. Hier liggen op veel wegen nog bloed, zweet en tranen van me. Alles is aanwezig in de Achterhoek. Lange rustige wegen waar je achter de scooter kan of op de tijdritfiets. Geen grote plaatsen waar je als wielrenner veel moet stoppen of waar je erg moet oppassen op het verkeer. Je kan klimmen in het Montferland, maar tijdens een duurtraining kan je ook Berg en Dal, Nijmegen, de Posbank en het Reichswald in Duitsland meepakken."

Koers volgen vanuit Amerika
Zelf kan Bouwman er dit weekend niet bij zijn. Nadat hij afgelopen week de Tour of Utah al reed, is hij donderdag met een vijftiende plek in de eerste rit begonnen aan de vierdaagse Colorado Classic. "Ik ben nu zelf al bijna zeven weken van huis, dus van de voorbereiding en beleving van de wedstrijd heb ik nog weinig meegekregen. Dinsdag kom ik terug uit Colorado. Het zal mooi zijn als ik de koers hier in Amerika nog kan volgen, vlak voordat ik zelf weer aan het vertrek sta hier."